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Black Americans Underrepresented in Hearing Healthcare Professions

About 11 million Americans consider themselves deaf or hard of hearing, according to the Census Bureau’s 2011 American Community Survey. Black people make up nearly eight percent of that population.

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By Lisa A. Goldstein

Representation is important. Jasmine Simmons, Au.D., a Black audiologist who is deaf explained why in a profile for Volta Voices: “If Black children are not seeing healthcare professionals out there that look like them, it makes them question if it is truly possible that they can achieve that goal. We as Black healthcare professionals have a mission to encourage and show children that they can be whatever they want to be when they set their mind to it.”

Diversity in audiology is critical to meeting the needs of an increasingly diverse society, according to an article in Audiology Practices entitled “Racial and Ethnic Diversity in Audiology.” “Several studies indicate that health disparities exist in hearing care,” the article states. “Healthcare teams who reflect the diversity of their patient populations have a clear advantage in their efforts to deliver culturally competent care. Diversity among healthcare professionals can promote better patient care as well as a sense of belonging, comfort, and trust for patients.”

Black Americans tend to be underrepresented in hearing healthcare professions. Things are slowly changing, but there is a long way to go.

Movements for Change

Simmons co-founded Black Audiologist United (BAU) in 2019. At the time, there were only three members. As of May 2021, there were over 150 members. She is also a member of the National Black Association for Speech Language & Hearing (NBASLH). The organization has lots of purposes, but one is to “promote an increase in the number of Black speech, language, and hearing professionals.”

“Being a part of this organization, I hope we can spread the word on what our profession is all about and inspire young Black children and teenagers that speech-language pathology and audiology exist and are great careers to explore, Simmons told Volta Voices.

One way in which Simmons is doing this is serving on AG Bell’s Higher Education Task Force and being a LOFT counselor.

Other nonprofit organizations are also doing their part. The Black Otolaryngologist Network, for example, has a mission to promote Black excellence and advancement in otolaryngology through mentorship, sponsorship, community building, and advocacy. Founded in 2020, its website states that they “host virtual events for underrepresented medical students, residents, fellows, and faculty to discuss topics including health equity, career development, financial planning, building pipeline programs, coping with microaggressions and racism, and much more.”

Demographics

According to The ASHA Leader, a bimonthly newsmagazine for and about audiologists, speech-language pathologists (SLPs), and speech, language, and hearing scientists, a demographic snapshot of SLPs in 2019 found that most (92%) identify as white. Ninety-five percent identify as not Hispanic or Latino. “However, the newest SLPs – those joining ASHA within the last five to 10 years – are more likely to belong to a racial or minority group than those joining more than 10 years ago,” the study reported.

The same publication’s demographic snapshot of audiologists found that most (92%) identify as white, which is down from 95% in 2001. Most (97%) identify as not Hispanic or Latino, down slightly from 98% in 2001.

Zippia, a career resource, put together demographics of otolaryngologists in the U.S., and found that 62% are white, while 5.1% are Black or African American. This trend has been stable since 2010.

Otolaryngology continues to have one of the lowest percentages of Black physicians of any surgical specialty, a number that has not improved in recent years, according to research published in Otolaryngology Clinics of North America “The history of exclusion of Black students in medical education as well as ongoing bias affecting examination scores, clerkship grades and evaluations, and honors society acceptance of black students may factor into the disproportionately low number of Black otolaryngology residents,” the paper stated.

A 2023 article in ENT Today backed this up. “Statistics that appear in a 2021 commentary published in Otolaryngology-Head and Neck Surgery tell the story: In 2018, 6% of otolaryngology applicants for residency were Black – despite comprising 13% of the U.S. population – and this group represented only slightly more than 2% of actual otolaryngology residents,” the paper reported. “The numbers become even more disparate when looking at professorships and residency chairs and chiefs.”

When it comes to teachers of the deaf, Zippia found that 69.7% are white, and 9.7% are Black or African American.

Increased Awareness

According to the Audiology Practices article, there has been interest in diversity in healthcare for at least the past few decades. “More recently, a 2021 JAMA study looking at diversity in healthcare concluded that additional policies are needed to strengthen and support a healthcare workforce that is more representative of the population.”

The article reports on initiatives within audiology to improve the diversity deficit in the profession. “The three leading audiology professional associations, along with hearing industry companies and practice management companies, have Diversity, Equity, and Inclusion (DEI) committees (or Multicultural Boards) that are seeking solutions. Mentoring programs have been established or expanded. Hearing industry manufacturers have donated scholarships to support Black audiology students and those attending historically Black colleges and uUniversities (HBCUs).” Additionally, work is being done in audiology academic programs to promote diversity and to recruit and retain students from underrepresented groups.

The Otolaryngology Clinics of North America article says in order to improve the number of Black otolaryngologists, “intentional steps must be taken to actively recruit, mentor, and train black physicians specializing in otolaryngology.”

The incremental progress from 2010 to 2018 is acknowledged in the ENT today article, which says the evidence is clear: “Otolaryngology still has a long way to go to achieve a level of diversity that accurately reflects the public it serves. The good news is, leaders in the field are actively developing and engaging in organized, multifaceted programs to increase lasting opportunities for potential and existing otolaryngologists from underrepresented groups through early exposure, mentorships, networking programs, and more.”

The issue of Black representation in hearing healthcare professions has clearly been raised and acknowledged. The steps needed to improve it seem to be consistent across the board. Hopefully in a few years, the demographics will reflect this need for change.

Los estadounidenses de raza negra están infrarrepresentados en las profesiones sanitarias relacionadas con la audición

Por Lisa A. Goldstein

Alrededor de 11 millones de estadounidenses consideran que tienen sordera o hipoacusia, según la Encuesta sobre la comunidad estadounidense de 2011 de la Oficina del Censo. Las personas de raza negra representan casi el 8 % de esta población.

La representación es importante. Jasmine Simmons, una audióloga de raza negra que tiene sordera, explica la razón en un perfil para Voces de Volta: «Si a los niños negros no les atienden profesionales sanitarios que se parezcan a ellos, se cuestionan si es realmente posible poder alcanzar este objetivo. Nosotros, como profesionales sanitarios negros, tenemos la misión de alentar y demostrar a los niños que pueden ser lo que quieran cuando se lo propongan».

La diversidad en audiología es fundamental para hacer frente a las necesidades de una sociedad cada vez más diversa, según un artículo de Audiology Practices titulado «Racial and Ethnic Diversity in Audiology» (Diversidad racial y étnica en audiología). «En varios estudios se indica que existen disparidades sanitarias en la asistencia auditiva», afirma el artículo. «Los equipos sanitarios que reflejan la diversidad de su población de pacientes tienen una clara ventaja en sus esfuerzos por prestar una asistencia culturalmente competente. La diversidad entre los profesionales sanitarios puede promover una mejor atención al paciente, así como un sentimiento de pertenencia, comodidad y confianza».

Los estadounidenses de raza negra tienden a estar infrarrepresentados en las profesiones sanitarias relacionadas con la audición. Esta situación está cambiando lentamente, pero queda mucho camino por recorrer.

Movimientos en favor del cambio

Jasmine cofundó Black Audiologist United (BAU) en 2019. En aquel momento, solo contaba con tres miembros. En mayo de 2021 eran más de 150. También es miembro de la National Black Association for Speech Language & Hearing (NBASLH). La organización tiene numerosos objetivos, pero uno de los más importantes es «fomentar el aumento del número de profesionales negros del habla, el lenguaje y la audición».

«Espero que, a través de esta organización, podamos dar a conocer en qué consiste nuestra profesión y explicar a los niños y adolescentes negros que la logopedia y la audiología existen, y que son excelentes carreras profesionales», afirmó en Voces de Volta.

Una de las formas en que Jasmine pone en práctica sus objetivos es prestando servicios en el Grupo de Trabajo de Educación Superior de AG Bell y siendo asesora de LOFT.

Otras organizaciones sin ánimo de lucro también contribuyen. The Black Otolaryngologist Network, por ejemplo, tiene la misión de promover la excelencia y el progreso de la población negra en el campo de la otorrinolaringología a través de la tutoría, el patrocinio, el desarrollo comunitario y la defensa/reivindicación. Fundada en 2020, en su sitio web se informa de que «organizan eventos virtuales para estudiantes de medicina, residentes, becarios y profesores infrarrepresentados para debatir temas como la equidad sanitaria, el desarrollo profesional, la planificación financiera, la creación de programas en curso, la manera de hacer frente a las microagresiones y el racismo, y otras muchas cuestiones».

Demografía

Según The ASHA Leader, una revista bimestral de noticias para audiólogos, logopedas y científicos del habla, el lenguaje y la audición, en una instantánea demográfica de logopedas realizada en 2019, la mayoría (92 %) se identificaba como personas de raza blanca. El 95 % se identificaba como no hispano o latino. «No obstante, es más probable que los logopedas más recientes (los incorporados a ASHA en los últimos cinco-diez años) pertenezcan a un grupo racial o minoritario que los incorporados hace más de diez años», se indica en el estudio.

En otra instantánea demográfica de audiólogos de esta publicación, la mayoría (92 %) se identificaba como personas de raza blanca, lo que representa una disminución con respecto al 95 % de 2001. La mayoría (97 %) se identificaba como no hispano o latino, lo que supone un ligero descenso con respecto al 98 % de 2001.

Zippia, un recurso profesional, reunió los datos demográficos de otorrinolaringólogos en EE. UU., y concluyó que el 62 % eran blancos, mientras que el 5,1 % eran negros o afroamericanos. Esta tendencia se ha mantenido estable desde 2010.

La otorrinolaringología sigue teniendo uno de los porcentajes más bajos de médicos negros de todas las especialidades quirúrgicas, una cifra que no ha mejorado en los últimos años, según una investigación publicada en Otolaryngology Clinics of North America. «La historia de exclusión de los estudiantes negros en la educación médica, así como los prejuicios actuales que influyen en las puntuaciones de los exámenes, las calificaciones y las evaluaciones en las prácticas, y la aceptación de los estudiantes negros en “sociedades de honores” pueden ser factores que influyan en el número desproporcionadamente bajo de residentes de otorrinolaringología negros», se afirma en el artículo.

Un artículo de ENT Today lo corroboraba. «Las estadísticas que aparecen en un comentario de 2021 publicado en Otolaryngology-Head and Neck Surgery lo explican: en 2018, el 6 % de los solicitantes de residencia en otorrinolaringología eran negros, a pesar de que suponen el 13 % de la población estadounidense, y este grupo representaba tan solo poco más del 2 % de los residentes reales de otorrinolaringología», se informaba en el artículo. «Las cifras son aún más dispares si se consideran las cátedras y las jefaturas de residencia».

En cuanto a profesores de sordos, Zippia concluyó que el 69,7 % eran blancos y el 9,7 % negros o afroamericanos.

Una mayor toma de conciencia

Según el artículo de Audiology Practices, al menos en las últimas décadas se detecta un interés por la diversidad en la asistencia sanitaria. «Más recientemente, en un estudio de JAMA de 2021 sobre la diversidad en la asistencia sanitaria se concluye que se necesitan políticas adicionales para reforzar y apoyar un personal sanitario que sea más representativo de la población».

En el artículo se informa sobre iniciativas dentro de la audiología para mejorar el déficit de diversidad en la profesión. «Las tres principales asociaciones profesionales de audiología, junto con empresas del sector de la audición y empresas de gestión de consultorios, cuentan con comités de Diversidad, Equidad e Inclusión (DEI) (o Juntas Multiculturales) que buscan soluciones. Se han creado o ampliado los programas de tutoría. Los fabricantes del sector de la audición han donado becas para apoyar a los estudiantes negros de audiología y a los que estudian en facultades y universidades históricamente negras (HBCU, por sus siglas en inglés)». Por otra parte, se está trabajando en programas académicos de audiología para promover la diversidad y captar/retener a estudiantes de grupos infrarrepresentados.

En el artículo de Otolaryngology Clinics of North America se afirma que, para mejorar el número de otorrinolaringólogos negros, «se deben tomar medidas deliberadas para captar, orientar y formar activamente a médicos negros especializados en otorrinolaringología».

En el artículo de ENT Today se reconoce el progreso incremental entre 2010 y 2018, y se asegura que la evidencia es clara: «La otorrinolaringología aún tiene un largo camino por recorrer para alcanzar un nivel de diversidad que refleje fielmente al público al que atiende. La buena noticia es que los líderes en el campo están desarrollando y participando activamente en programas organizados y multifacéticos para aumentar oportunidades duraderas para los otorrinolaringólogos potenciales y existentes de grupos infrarrepresentados a través de la exposición temprana, las tutorías, los programas de establecimiento de contactos, etc.».

La cuestión de la representación negra en las profesiones de la salud auditiva se ha planteado y reconocido con claridad. Los pasos necesarios para mejorarla parecen ser sistemáticos en todos los ámbitos. Esperemos que dentro de unos años la demografía refleje esta necesidad de cambio.

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