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Helping Children Catch Up After a Year of Virtual Schooling

As the academic year draws to a close, the pandemic’s effect on education is undeniable. As a result, many children have fallen behind in school. Kids with hearing loss are no exception, though it might be harder for them to catch up on their academics or therapy.

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Written By: Lisa A. Goldstein

As the academic year draws to a close, the pandemic’s effect on education is undeniable. As a result, many children have fallen behind in school. Kids with hearing loss are no exception, though it might be harder for them to catch up on their academics or therapy. But help is here; experts in the field of education for children who are deaf and hard of hearing have suggestions on what parents can do these next few months to help close the gap.

Don’t Fret

First, don’t worry about your child having fallen behind. There are so many variables in why this may have occurred. For example, some parents are working or have their own stress and are unable to provide extra support, says Tania Samson, itinerant teacher for children who are deaf and hard of hearing (DHH) in Toronto, Ontario. It also depends on the child’s motivation and enthusiasm; it can be hard for some to focus online and stay interested.

Elizabeth Rosenzweig, PhD, CCC-SLP, LSLS Cert. AVT in New York City, thinks all the hand wringing about “kids falling behind” misses the mark. “If kids are alive and mentally healthy at the end of this, they can learn that William the Conqueror took England in the Battle of Hastings in 1066 when life gets back to normal,” she says. “When we worry that our kids are behind, we should ask ourselves, ‘Behind whom?’”

Keep in mind that kids had to work extra hard this year to keep up, too. Listening fatigue and boredom are major reasons why students had a tougher time in class. While captioning can be a great support and back up, it can also be exhausting having to read captions all day. Lipreading is tiring too, especially when relying on the quality of video or audio.

How the material is being conveyed is another factor, along with the ratio of teachers vs. students. How well equipped are the teachers in motivating their students, and what resources are being used online vs. in person? What are the students’ strengths and weaknesses, and learning styles? How much parent guidance is provided by the therapist?

Another area that is not the child’s fault is technology. “How well is their listening device working and is it connected to the computer directly with a streamer or FM (frequency modular) system?” Samson inquires. “Are they wearing headphones over their HAT (hearing assistive technology)? What is the audio signal like for children hearing through their computer?” Some have more accessibility than others. If the teacher outlines all coursework and assignment expectations on a platform like Google Classroom, for example, there’s less chance of misunderstanding what needs to be done. Students should also be encouraged to develop and use their self-advocacy skills during this difficult time.

Extended School Year Programming

It’s important to remember that even before COVID-19, there was a phenomenon called the “summer slide.” Jenna Voss, PhD, CED, LSLS Cert. AVEd, chair of the AG Bell Academy board and associate dean of the College of Education & Allied Health Professions at Fontbonne University in St. Louis, Missouri, describes it as the tendency for some learners – particularly those who are already marginalized by school systems not especially designed for them – to lose some of the academic or achievement gains in the gap between school years. Many U.S. school districts have extended school year programming for this reason—and more have established programs just for this summer in response to the year of pandemic school.

Voss recommends discussing with your child’s IEP team opportunities in this area. “The data collected during the academic year and documented during pivots to virtual instruction or winter and spring breaks may provide necessary justification for extending school services into the summer,” she says.

Summer Camp

The summer months provide lots of opportunities to maintain – and even grow – skills, Voss says. “This comes with an important caveat, though – families ought to resist the tendency to lock children into academic practice all summer along. Especially in the time of a global pandemic, social emotional health is of utmost importance. Parent-child communication can and should occur through a wide range of motivating, enriching activities that can come through a more flexible or at least different summer schedule.”

Camp is an excellent way for children to socialize and learn. Whether it’s held outdoors to maintain safety protocols or virtually, these experiences allow children to use their communication skills in less structured environments, Voss says. She points out that students who are deaf and hard of hearing also benefit from being with other students with hearing loss.

“Children who use listening and spoken language and participate in inclusive educational environments in particular may not have as many opportunities to connect with other learners who are [deaf and hard of hearing] during the school year,” Voss explains. “Summer camp programming specifically designed for youth who are DHH provide critical opportunities for shared experiences, leadership skills, and identity development.”

Identify Focus Areas

Melissa McDonald, LSLS Cert. AVT, a DHH teacher for the Cobb County School District in Georgia, recommends reaching out to your child’s teacher. Ask them to identify 3-5 specific areas of weakness on which to focus. Email is best, as that way the teacher can take the time to really think about your question and give a more detailed answer.

“I encourage families to find fun ways to incorporate learning during the summer,” McDonald says. “It has been an unusual and stressful time for everyone, and children are ready for a break.” As an example, McDonald says she can get her students to do more and better work when it’s a friendly competition compared to what they perceive as a boring activity. “Get creative and enjoy learning alongside your child,” she says.

Tutoring

Summer tutoring is another way to engage children who are deaf and hard of hearing. This could be provided by pre-professionals (future teachers of the deaf or speech-language-pathologists often seek this experience, according to Voss) or your child’s regular intervention provider. A weekly check-in is a chance to set goals and keep learning priorities at the forefront. If parents are able to participate in these tutoring sessions, even better. Voss says when parents learn the targets and strategies from the tutor, they can identify ways to embed these in daily routines throughout the week.

Read, Read, Read

All the experts mentioned reading. Encourage all types, check out public library resources, and have children read daily. Read aloud to them daily. “Reading is one of the best ways to maintain and grow literacy and cognition skills,” Voss says. “When children read, they create mental images or mental models, learn new vocabulary, expand their theory-of-mind (i.e., ability to take the perspective of others), and explore topics of interest to them.”

With less literacy demands coming from school, children may find joy in selecting their own texts, Voss says. “Don’t fret about which kinds of books they select – graphic novels count too,” she adds. “Whatever keeps kids motivated to read!”

All About Perspective

If nothing else, remind yourself that we’re in a pandemic. If your child had difficulty during teletherapy, it’s not necessarily the technology’s or your child’s fault. Rosenzweig believes that telepractice should be part of professional training and an expected competency for professionals. Her advice for families is that the same stuff that was good before is good now: “Read with your child. Sing with your child. Play with your child. And take a deep breath.”

For more information, please visit AG Bell here.

Ayudar a los niños a ponerse al día después de un año de escolarización virtual

Con el curso académico llegando a su fin, el efecto de la pandemia en la educación es innegable. Como resultado, muchos niños y niñas se han quedado rezagados en la escuela. Los niños con una pérdida auditiva no son la excepción e incluso podría resultarles más difícil ponerse al día con sus estudios o la terapia. Pero en este artículo se facilita ayuda; los expertos en el campo de la educación para niños con sordera e hipoacusia ofrecen sugerencias sobre lo que los progenitores pueden hacer en los próximos meses para ayudar a cerrar la brecha.

No se preocupe

En primer lugar, no se debe preocupar de que el niño se haya quedado rezagado. Son muchas las variables que explican la razón de que pueda haber ocurrido. Por ejemplo, algunos progenitores trabajan o experimentan su propio estrés y no pueden ofrecer un apoyo adicional, dice Tania Samson, maestra itinerante de niños con sordera e hipoacusia de Toronto, Ontario. También depende de la motivación y el entusiasmo de los niños, ya que para algunos puede ser difícil concentrarse en línea y mantener el interés.

Elizabeth Rosenzweig, PhD, CCC-SLP, LSLS Cert. AVT en la ciudad de Nueva York, cree que las personas que señalan que los “niños se quedan rezagados” no llevan razón. «Si los niños están vivos y mentalmente sanos al final de todo esto, podrán aprender que Guillermo el Conquistador conquistó Inglaterra en la batalla de Hastings en 1066 cuando la vida vuelva a la normalidad», comenta. «Cuando nos preocupamos de que nuestros hijos se hayan quedado rezagados, deberíamos preguntarnos: ¿rezagados con respecto a quién?»

Se debe tener en cuenta que los niños también se han tenido que esforzar más este curso para mantenerse al día. La fatiga auditiva y el aburrimiento son las principales razones por las que los alumnos han tenido más dificultades en clase. Si bien los subtítulos son una gran ayuda, también puede resultar agotador tener que leerlos todo el día. La lectura de los labios también es agotadora, especialmente cuando se depende de la calidad del video o del audio.

La manera en que se transmite el material es otro factor, junto con la proporción de maestros y alumnos. ¿Hasta qué punto están bien equipados los maestros para motivar a los alumnos y qué recursos se utilizan en línea o presencialmente? ¿Cuáles son las fortalezas y debilidades de los alumnos, y los estilos de aprendizaje? ¿Cuánta orientación facilita el terapeuta a los progenitores?

Otra área que no es culpa del niño es la tecnología. «¿Hasta qué punto funciona bien su dispositivo de escucha? ¿Está conectado a la computadora directamente con un transmisor o un sistema FM (frecuencia modular)?», pregunta Samson. «¿Lleva los audífonos encima del gorro? ¿Cómo es la señal de audio de los niños que escuchan a través de su computadora?». Algunos tienen más accesibilidad que otros. Si todo se describe en una plataforma como Google Classroom, por ejemplo, existen menos posibilidades de malinterpretar lo que se debe hacer.

Programa ampliado del curso escolar

Es importante recordar que, incluso antes de la COVID-19, existía un fenómeno denominado «bajón de verano». Jenna Voss, PhD, CED, LSLS Cert. AVEd, presidenta de la junta de la AG Bell Academy y decana agregada del College of Education & Allied Health Professions de la Fontbonne University en St. Louis, Missouri, lo describe como la tendencia de algunos alumnos, especialmente los que ya están marginados por sistemas escolares no diseñados especialmente para ellos, de perder algunos de los logros académicos o de desempeño en el intervalo entre cursos escolares. Muchos distritos escolares de EE. UU. disponen de un programa ampliado del curso escolar por este motivo y otros muchos han establecido programas solo para este verano en respuesta al curso escolar de la pandemia.

Voss recomienda analizar con el equipo del PEI de su hijo las oportunidades en esta área. «Los datos recopilados durante el curso académico y documentados durante los cambios a las clases virtuales o las vacaciones de invierno y primavera pueden proporcionar la justificación necesaria para ampliar los servicios escolares durante el verano», opina.

Campamento de verano

Los meses de verano ofrecen muchas oportunidades para mantener, e incluso aumentar, las habilidades, asegura Voss. «No obstante, se debe realizar una importante advertencia: las familias deben resistir la tendencia de que los niños se dediquen a estudiar todo el verano. Especialmente en esta época de pandemia mundial, la salud socioemocional tiene una importancia extrema. La comunicación entre los progenitores y sus hijos puede y debe tener lugar a través de una amplia gama de actividades motivadoras y enriquecedoras que pueden surgir gracias a un programa de verano más flexible o al menos diferente».

El campamento es una excelente manera de que los niños socialicen y aprendan. Tanto si se realizan al aire libre para mantener los protocolos de seguridad como virtualmente, estas experiencias permiten a los niños utilizar sus habilidades de comunicación en entornos menos estructurados, opina Voss. Señala que los alumnos con sordera e hipoacusia también se benefician de la compañía de otros alumnos con pérdida auditiva.

«Los niños que utilizan la escucha y el lenguaje hablado, y están integrados en entornos educativos inclusivos, pueden no tener tantas oportunidades de conectarse con otros alumnos que tengan sordera e hipoacusia durante el curso escolar», explica Voss. «Los programas de campamentos de verano diseñados específicamente para jóvenes con sordera e hipoacusia ofrecen oportunidades esenciales para las experiencias compartidas, las habilidades de liderazgo y el desarrollo de la identidad».

Identificar áreas de atención

Melissa McDonald, LSLS Cert. AVT, maestra de alumnos con sordera e hipoacusia del distrito escolar del condado de Cobb (Georgia), recomienda ponerse en contacto con el maestro del niño. Se le debe pedir que indique 3-5 áreas concretas de debilidad en las que se deban centrar. El correo electrónico es el mejor medio, porque permite que el maestro se tome el tiempo necesario para reflexionar sobre la petición y facilitar una respuesta más detallada.

«Animo a las familias a que encuentren maneras divertidas de integrar el aprendizaje durante el verano», comenta McDonald. «Ha sido una época inusual y estresante para todos y los niños necesitan un descanso». Como ejemplo, McDonald asegura que puede lograr que sus alumnos trabajen más y mejor cuando existe una competencia amistosa, en comparación con lo que ellos perciben como una actividad aburrida. «Sean creativos y disfruten aprendiendo con su hijo», añade.

Tutoría

La tutoría de verano es otra manera de conseguir que participen los niños con sordera e hipoacusia. La podrían proporcionar preprofesionales (los futuros maestros de audición/lenguaje o logopedas suelen buscar este tipo de experiencias, según Voss) o el proveedor de intervención habitual del niño. Un control semanal es una oportunidad de establecer objetivos y mantener las prioridades de aprendizaje en primera línea. Si los progenitores pueden participar en estas sesiones de tutoría, todavía mejor. Voss asegura que, cuando los progenitores conocen los objetivos y las estrategias del tutor, pueden identificar maneras de incorporarlos en las rutinas diarias durante la semana.

Leer, leer y leer

Todos los expertos mencionaron la lectura. Se debe fomentar la lectura de todo tipo, consultar los recursos de las bibliotecas públicas y encargarse de que los niños lean diariamente. También se les debe leer en alto todos los días. «La lectura es una de las mejores maneras de mantener y aumentar las habilidades de lectoescritura y cognición», apunta Voss. «Cuando los niños leen, crean imágenes o modelos mentales, aprenden nuevo vocabulario, amplían su teoría de la mente (es decir, la capacidad de adoptar la perspectiva de otras personas) y exploran temas que les resultan interesantes».

Con menos exigencias de lectoescritura por parte de la escuela, los niños pueden sentir alegría al seleccionar sus propios textos, dice Voss. «No se preocupe por el tipo de libros que seleccionen, ya que los cómics también cuentan», añade. «¡Lo que sea que mantenga la motivación de los niños por la lectura!».

Cuestión de perspectiva

Al menos, recuerde que estamos en una pandemia. Si su hijo experimentó dificultades en la teleterapia, no es necesariamente culpa de la tecnología ni de su hijo. Rosenzweig cree que la telepráctica debe formar parte de la formación profesional y es una competencia esperada de los profesionales. Su consejo para las familias es que lo mismo que antes era bueno también lo es ahora: «Lea con su hijo. Cante con su hijo. Juegue con su hijo. Y respire hondo».

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