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My New Life With Cochlear Implants

“You should already have a cochlear implant in your left ear!” said the new, untried ear-nose-throat (ENT) doctor. It was February, 2018. His comment sparked the idea of ​​receiving an implant, once again.

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Written By: Berta Burguera Arienza

“You should already have a cochlear implant in your left ear!” said the new, untried ear-nose-throat (ENT) doctor. It was February, 2018. His comment sparked the idea of ​​receiving an implant, once again. It had been 15 years since they had told me I was a good candidate, but I was one of those who had always said no to the implant. I managed very well with hearing aids as a mature adult and I didn’t really want to go through the operation.

I was born with bilateral profound deafness and had worn hearing aids since before my second birthday. I live in Spain. Throughout childhood, I had a strict regimen full of Spanish speech therapy sessions at home and away, thanks to the tenacity of my parents, family support (my grandparents played an important role) and the professionals who worked with me. I even started to learn English. Later, I would venture into learning French, which I had to give up, and Italian. I had my life organized in a world of people who could hear and I did well enough.

This time, however, I thought: Why not? Technology has come a long way since 15 years ago, and continues to advance. The operations are simpler and have positive results. More is known.

And I also know something else. For more than 10 years, I have been linked to AG Bell International in Madrid. Thanks to this connection, a new world had opened up to me in which I no longer felt alone. I met countless people with hearing aids and implants and professionals as well. Little by little, I began to share my concerns and listen to those of others, identifying with them.

At an AG Bell Convention held in Scottsdale, Arizona, in June of 2018, everyone—professionals and people with hearing loss—encouraged me to undergo the operation, commenting how it was a pivotal moment in their own lives. I figured the same would happen to me. I began to realize how the implant could change my way of hearing and understanding, as well as the quality of my life.

The deciding factor was the further loss of hearing in my right ear, my better ear, from 10 and 20dB. I was forced to depend on lip reading; I couldn’t talk on the phone and felt isolated. I was tired from working so hard to understand and afraid to make any plans. I had no other choice. I had to have surgery. I consulted an ENT and set a date: December 20, 2018. I would have surgery first on my left ear, the one with less hearing. The following year, on December 19, the other ear. The implant we chose is the MED-EL RONDO 2.

The post-operative period was very different in each ear, as well as the activations. In the case of the left ear, I hardly heard anything. In the first month, I despaired of hearing so little. Eight months later, after returning to the city after summer vacation, it was the opposite: I was hearing too much! So much noise! I didn’t want to hear anymore! When it came time for a return visit, I asked the programmer not to increase the input any more, I was already happy with everything I heard. On the other hand, with the right ear it was different: I began to sense sounds from the first moment after activation. The sounds even seemed musical to me and I felt like I was ahead of the plan. What happiness! Definitely, each ear is a different world.

The same happened to me with the rehabilitation process. With the left, it took more than a year from activation; with the right, just a few months. For me, it has been like a return to childhood, to my days of intense rehabilitation. The difference was that now, so many years later, it is more difficult. Without the guiding hand of my parents, I alone had to find the strength to work and dedicate hours to rehabilitation. But I’m not entirely alone. I have professionals wanting to help, family and friends who offer themselves as speech teachers. And rehabilitation is much more enjoyable. Their enthusiasm is a great incentive not to get discouraged, to keep going every day and to thank everyone for the effort to help me hear well as soon as possible.

These are not easy months. They are full of ups and downs, of being aware of the programming, of the sounds and noises that I am hearing and learning what they mean. They are months full of frights and more than enough noise, of headaches and a desire to be in complete silence, but they are also full of pleasant surprises and wonder at how much I can hear.

A new world of sound has opened up for me, for better and for worse. Everything, even the most imperceptible sounds, seems very loud. But I also hear pleasant sounds, like ocean waves crashing on rocks or birds chirping, and I find myself picking up words without reading lips and can even talk on the phone using my left ear. I follow conversations better and I am less tired.

Indeed, it is a before and after story. What a big difference in everything! Both to hear and understand, and to organize my life with processors. With hearing aids, everything was much simpler and easier. Now, I rely on chargers, cables, and plugs to charge the battery in my processors. In check-ups with the hearing aids, it was only with the audiologist; now, I require up to three other people in an appointment. With hearing aids, I didn’t even notice how a hood or hat or pillow rubbed against my ears; with processors I hear everything! With hearing aids, it was easier for me to use a head rest; with processors, it takes more effort to relax. Either I take one off or I sit still.

I know that these are details that will, over time, become insignificant and part of my new hearing life. I know that I should not focus on them, but on the good side, they have set me on this interesting adventure. Very early on, in the third week of programming of my left ear, I felt that the operation had been worth it and that I shouldn’t let too much time pass before I had surgery on my right. Now, as time passes and with both implants in place (who knew?), I look forward to completing myrehabilitation and finding myself hearing perfectly well.

Berta Burguera Arienza is a member of the AG Bell Board of Directors. Born in Spain, she is an accomplished landscape painter with several international exhibits to her credit.

For more information, please visit AG Bell here.


Mi Nueva Vida Con Los Implantes Cocleares

La visita a un otorrino desconocido para mí en febrero de 2018 y su comentario tras hacerme la audiometría, “¡Pero si tú tendrías que llevar un implante coclear en tu oído izquierdo!”, hizo que se encendiera, otra vez, la mecha de la idea de implantarme. Hacía 15 años que me lo habían dicho, pero yo era de las que había dicho siempre que no al implante, porque me manejaba muy bien con los audífonos y porque no me apetecía mucho pasar por el quirófano. Nací con sordera profunda bilateral y, desde antes de los dos años, llevé audífonos. Durante la infancia tuve una fuerte disciplina llena de sesiones de rehabilitación logopédica tanto en casa como fuera, gracias a la tenacidad de mis padres, al apoyo familiar (mis abuelos tuvieron un papel importante) y de los profesionales que me atendieron. Incluso, comencé a aprender inglés (más adelante, tocaría el francés, que lo tuve que dejar, y el italiano). Tenía mi vida organizada en un mundo de oyentes y me defendía más o menos bien. Pero entonces pensé: ¿Por qué no? Ha pasado mucho tiempo desde que me lo dijeron, casi 15 años. La tecnología ha avanzado mucho y sigue avanzando. Las operaciones son más sencillas y con resultados positivos. Se sabe más.

Y yo también sé algo más. Desde hace más de diez años, estoy vinculada a la AG Bell International de Madrid. Gracias a esta asociación, se me abrió un nuevo mundo en el que ya no me sentía sola, conocí a infinidad de personas con audífonos e implantes y a profesionales, empecé a compartir poco a poco mis inquietudes y a escuchar las de los demás, sintiéndome identificada con ellos. En un congreso de AGBell celebrado en Scottsdale, Arizona, en junio de 2018, me sentí arropada y todos, profesionales y sordos, me animaron a la operación, comentando que es un antes y un después en sus vidas. Supuse que a mí me pasaría lo mismo. Empecé a ser consciente que el implante podía cambiar mi forma de oír y de entender, así como mi calidad de vida. En este momento en que vivimos, los que podemos tener un implante coclear no tenemos ninguna excusa para no oír.

La señal definitiva para lanzarme a la operación fue la pérdida de entre unos 10 y 20db en mi oído derecho, en el bueno. Empecé a oír peor, a forzar más la lectura labial, a no poder hablar por teléfono, a aislarme más, a estar más cansada y a no querer hacer muchos planes. No tuve otra opción. Tenía que operarme. Consulté con un otorrino y fijé fecha. 20 de diciembre de 2018. Me operaría primero el oído izquierdo, el de peor audición. Al año siguiente, el 19 de diciembre de 2019, el otro oído. El implante elegido es el RONDO 2 de MED-EL.

El postoperatorio fue muy distinto en cada oído, así como las activaciones. En el caso del oído izquierdo, apenas oía nada. En el primer mes, estaba desesperada de oír tan poco. Ocho meses más tarde, tras la vuelta a la ciudad después del verano, era todo lo contrario: ¡Oía demasiado! ¡Cuánto ruido! ¡Ya no quería oír más! Cuando me tocó la revisión, le pedí al programador que no me subiera más, que ya estaba feliz con todo lo que oía. En cambio, con el oído derecho fue diferente: empecé a sentir sonidos desde el primer momento tras la activación. Los sonidos me parecían hasta musicales y sentí que me había adelantado en el tiempo. ¡Qué felicidad! Definitivamente, cada oído es un mundo distinto.

Igual me pasó con el proceso de rehabilitación. Con el izquierdo llevo ya más de un año desde que se activó y con el derecho apenas unos meses. Para mí, ha sido como una vuelta a la niñez e infancia, a mis días de rehabilitación intensa, con la diferencia de que ahora, tantos años después, es más difícil. Al no tener la mano organizadora de mis padres encima, soy yo sola la que tiene que sacar fuerzas para trabajar y dedicar horas a la rehabilitación. Pero no estoy sola del todo. Tengo a profesionales a mi alrededor queriendo ayudarme, a mi familia y a amigas que se ofrecen de logopedas. Y la rehabilitación es algo más amena. No, no estoy sola. Esto es un gran aliciente para no desanimarme, para seguir adelante cada día y para agradecer a todos el esfuerzo que hacen porque yo oiga bien lo antes posible. Porque no son meses fáciles, sino que están llenos de altibajos, de estar pendiente de las programaciones, de los sonidos y ruidos que voy oyendo, de aprenderlos; son meses llenos de sustos y ruidos que te sobran, con dolores de cabeza y deseos de estar en completo silencio, pero también llenos de sorpresas agradables en los que me sorprendo de lo que puedo llegar a oír.

Se ha abierto un nuevo mundo sonoro para mí. Para bien y para mal. Oigo ruidos, hasta los más imperceptibles por un oyente, todo me parece que está muy alto, no calibro bien y pienso que yo también hago ruido. Pero también oigo sonidos agradables como el de las olas del mar rompiendo en las rocas o los pajaritos piando, y me sorprendo a mí misma captando palabras sin leer los labios e incluso ya puedo hablar por teléfono con el oído izquierdo. Además, siento que mantengo mejor las conversaciones y me canso menos.

Efectivamente, es un antes y un después. ¡Qué gran diferencia de todo! Tanto de oír y entender, como de organizarme en mi vida con los procesadores. Con los audífonos, todo era mucho más sencillo y más fácil. Ahora, dependo de cargadores, cables y enchufes para cargar la batería de mis procesadores. En las revisiones, con los audífonos, solo quedaba con el audiólogo; ahora, dependo de hasta otras tres personas para concertar una cita. Con los audífonos, ni siquiera percibía el roce de la capucha o del gorro o de la almohada; con los procesadores ¡lo oigo todo! Con los audífonos, me resultaba más fácil apoyar la cabeza en el sillón; con los procesadores, cuesta más relajarse. O me quito uno o me quedo quieta.

Sé que son detalles que, con el paso del tiempo, se convertirán en insignificantes y formarán parte de mi nueva vida auditiva. Sé que no debo fijarme en ellos, sino en el bien que me ha hecho lanzarme a esta interesante aventura. Muy pronto, en la tercera semana de programación del oído izquierdo, sentí que la operación había valido la pena y que no debía dejar pasar mucho tiempo para operarme del derecho. Ahora, pasado el tiempo, con los dos implantes puestos (¿Quién me lo iba a decir?), tengo ganas de que pase este año rápido para encontrarme oyendo perfectamente bien.

Berta Burguera Arienza es miembro del Consejo de Administración de AG Bell. Nacida en España, es una consumada pintora paisajista con varias exposiciones internacionales en su haber.

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